Palabras compuestas

Elizabeth Arias
Elizabeth Arias
Lingüista

Las palabras compuestas son aquellas creadas mediante la unión de dos o más palabras existentes en la lengua. El resultado o compuesto es un término nuevo, una unidad con significado y rasgos gramaticales propios.

Por ejemplo: Hispanoamérica, sacacorchos, mediodía, malcriar, caradura, sabelotodo, teórico-práctico, media naranja.

Este procedimiento de creación de palabras se denomina composición y adopta dos modalidades; la composición propia y la composición impropia.

Composición propia e impropia

En la composición propia o univerbal, las palabras formantes se han fijado como unidad ortográfica, de pronunciación y de significado. En la composición impropia o sintagmática, las palabras tienen un significado unitario pero mantienen su independencia fonética y ortográfica.

Esta diferenciación influye en las formas de escritura, como se explicará a continuación.

Ortografía de las palabras compuestas

Las palabras compuestas se escriben de tres formas distintas:

Cuando la composición es propia, en una sola unidad. 

Por ejemplo: sobremesa, sacapuntas, malsonante.

Cuando la composición es impropia o sintagmática, las palabras se escriben en secuencia. 

Por ejemplo: hombre rana, luna de miel, camión cisterna.

Las palabras compuestas suelen llevar guion cuando las dos palabras formantes mantienen su significado independiente o cuando la primera palabra no altera su terminación. 

Por ejemplo: crítico-literario, médico-cirujano, teórico-práctico.

Acentuación de las palabras compuestas

En los compuestos propios el acento prosódico recae en el segundo segmento y el ortográfico o tilde se sujeta a las normas de acentuación generales del español.

Por ejemplo: boquiabierto, baloncesto, decimoséptimo, ventitrés, sinfín.

En los compuestos impropios se mantiene el acento prosódico y ortográfico de sus segmentos: ciudad jardín, sofá cama, físico-químico.

Características de las bases formantes

Las palabras constituyentes de un compuesto se conocen también como bases formantes y pueden ser sustantivos, adjetivos, verbos, adverbios e, incluso, pronombres y conjunciones. Dicho de otro modo, las bases pueden pertenecer a cualquier categoría y combinarse de distinta manera.

En un compuesto, pueden combinarse bases de una misma categoría. Por ejemplo: dos sustantivos, como en madreperla; dos verbos, como en correcorre; o dos adjetivos, como en verdinegro.

Pero la combinación también puede ocurrir entre categorías diferentes. Por ejemplo: verbo y sustantivo como en tornasol; sustantivo y adjetivo, como en pelirrojo; o adverbio y verbo, como en maldecir.

Y también puede incluir pronombres. Por ejemplo: sabelotodo, correveidile, nomeolvides, bienmesabe.

Entre las bases formantes puede insertarse una conjunción que, generalmente, adopta la forma latina. Por ejemplo: agridulce, vaiven, quitaipón.

Las bases formantes pueden ser palabras simples (malhumor) o derivadas (tarjetahabiente).

Características de las palabras compuestas

Como unidad morfológica, toda palabra compuesta desempeña las funciones gramaticales de la categoría a la cual pertenece. A continuación, las categorías de compuestos más frecuentes:

  • Sustantivos: quehacer, sacapuntas, pintalabios, pésame, telaraña, buscapleitos, matasanos.
  • Adjetivos: pelirrojo, cabizbajo, peliagudo, malsonante, patitieso, caradura, puntiagudo.
  • Verbos: malcriar, bendecir, maniatar, malgastar, malvivir, vasodilatar, fotograbar.

Compuestos con bases griegas y latinas

Muchos compuestos se han formado con bases léxicas del griego o del latín conocidas como cultismos o bases compositivas cultas que se combinan tanto con otros cultismos como con palabras del español. A diferencia de las otras bases léxicas, estas no funcionan como palabras o lexemas independientes. 

Por ejemplo: cardiopatía, zoología, homofobia, cuadrúpedo, filología.

Cómo citar: Arias, Elizabeth (s.f.). "Palabras compuestas: qué son, cómo se forman y escriben (con ejemplos)". En: Diccionariodedudas.com. Disponible en: https://www.diccionariodedudas.com/palabras-compuestas/ Consultado:
Elizabeth Arias
Licenciada en Letras (2007) y magister scientiae en Lingüística (2013) por la Universidad de Los Andes.